Την Πέμπτη 14 Νοεμβρίου 1896, μία τεράστια θεομηνία χτύπησε την Αθήνα και τον Πειραιά. Η καταστροφή αυτή, έμεινε γνωστή στην ιστορία ως «πλημμύρα του Αγίου Φιλίππου» γιατί έγινε ανήμερα της γιορτής του Αποστόλου Φιλίππου. Εκτός από τις τεράστιες υλικές ζημιές που προκάλεσε το νερό, κόστισε και τη ζωή σε 61 ανθρώπους.

Λίγους μήνες νωρίτερα, την άνοιξη, η Αθήνα έχει φιλοξενήσει τους Ολυμπιακούς Αγώνες με μεγάλη επιτυχία. Ήταν ουσιαστικά η πρώτη διεθνής αθλητική διοργάνωση Ολυμπιακών Αγώνων μετά την αναβίωσή τους στη σύγχρονη εποχή και η διοργάνωσή τους στην πρωτεύουσα σηματοδοτούσε την επιστροφή τους στην πατρίδα τους.

Την 14η Νοεμβρίου, η βροχή ξεκίνησε από νωρίς το πρωί και ήταν καταρρακτώδης ενώ η ανησυχία ήταν διάχυτη, όπως περιγράφουν τα ρεπορτάζ της εποχής. Η Αθήνα του 1896 δεν θύμιζε σε τίποτα την Αθήνα του σήμερα και τα έργα υποδομής ήταν έως και ανύπαρκτα. Οι δρόμοι ήταν χωμάτινοι, αποχετευτικό δίκτυο δεν υπήρχε ενώ τα δύο ιστορικά ποτάμια του λεκανοπεδίου, ο Κηφισός και ο Ιλισσός ήταν ακόμη «ασκεπή» και μια διαρκής απειλή σε περίπτωση νεροποντής.

Μέχρι το μεσημέρι αρκετοί δρόμοι είχαν πλημμυρίσει και είχαν γίνει αδιάβατοι, γέφυρες είχαν γκρεμιστεί, σπίτια είχαν καταστραφεί από τα ορμητικά νερά ενώ είχαν αρχίσει να διακινούνται οι πρώτες πληροφορίες για νεκρούς. Η συνοικία Βατραχονήσι – εκεί που σήμερα βρίσκεται το εκκλησάκι της Αγίας Φωτεινής, πολύ κοντά στο Καλλιμάρμαρο Στάδιο – είχε σχεδόν πνιγεί και λέγεται ότι μέσα στα νερά του ποταμού έβλεπε κανείς να επιπλέουν πτώματα ανθρώπων αλλά και ζώων.